「多图预警!」带着“宝藏”的隼鸟2号回收舱回来啦

隼鸟2号(日文:はやぶさ2)是日本航天局(JAXA)的小行星探测计划,原隼鸟号的后续计划。这项计划在2014年12月3日乘载H-IIA火箭升空,主要目的是将隼鸟号探测器送往第162173小行星“龙宫”(Ryugu),于2018年到达并采集样本后,在2020年返航,将采集到的样本送回地球。2020年12月6日成功降落在澳大利亚南澳州北部的沙漠,2小时后被找到并回收。

待回收的小行星探测器隼鸟2号回收舱。(摄于澳大利亚南部,2020年12月6日拍摄并公开)

2014年12月,隼鸟2号在日本鹿儿岛县种子岛宇宙中心乘载H-IIA火箭升空后,于2019年2月在距离地球约3亿千米的C型小行星“龙宫星”上成功着陆并开始收集样本,力求通过分析带回地球的仅约0.1克的样品,从而加深人类对生命起源和宇宙构成的理解。

注:C型小行星约占已知小行星的75%,是最普通的小行星,含碳,且反照率异常低(比其他类型的小行星更为暗淡)。

2020年12月6日,隼鸟2号的回收舱在北京时间凌晨1点半左右进入大气层,从上空看就如同火球一般。在此之后,回收舱成功降落在澳大利亚南澳州北部的沙漠,于北京时间凌晨4点左右被直升机找到。回收舱内装有小行星“龙宫”的沙尘样品,于北京时间早上6时32分被JAXA成功回收。回收舱被直升机运往附近的实验室,通过气体采集装置提取在小行星“龙宫”上所采集的物质样本所释放出的气体,进行了简易分析。另一方面,分离出回收舱的隼鸟2号也早早地动身前往其他的小行星。

从JAXA小行星探测器隼鸟2号分离的回收舱变成火球落向地表。(摄于南澳戈壁小镇库伯佩地)

回收小行星探测器隼鸟2号回收舱。(摄于澳大利亚南部,2020年12月6日拍摄并公开)

隼鸟2号通过被称作“冲击器”(impactor)的装置,将金属弹打入“龙宫”的表面,从而采集“龙宫”表面的灰尘及表层以下的物质。科学家认为,采集到的物质从“龙宫”形成时就没有变化,因此各方都十分关注“龙宫”上是否含有可能与地球上生命诞生有关的有机物。回收的样品在澳大利亚进行处理后运往日本。样品的一半将分配给JAXA、美国国家航天局(NASA)等各国机构,剩下的一半将保存起来,在未来分析技术进步后的研究中使用。

画面中的标题:“隼鸟2号以每秒40厘米速度降落小行星表面,成为世界首个对小行星内部进行岩石取样的探测任务。”

回收小行星探测器隼鸟2号回收舱。(摄于澳大利亚南部,2020年12月6日拍摄并公开)

回收舱回收之际日本ANN新闻与JAXA隼鸟2号项目回收舱回收班的泽田弘崇博士的采访对话:

在地球上送别探测器已有6年了,现在终于能再次回到我身边的这种心情。如果在沙漠中找到了回收舱的话,首先我想对它说句‘欢迎回家’。

自研发开始后10年,辛苦开发的样品采集装置。我现在已经开始期待着那个装置能把“龙宫”的宝贝(样品)收好带回来。我很期待里面会有什么样的东西。

我们开发的金属密封装置是目前世界上唯一可以密封带回样品的装置。通过这个密封装置,可以将样品在完全不接触地球的大气的状态下带回日本。现在挺担心经过了6年,密封装置是否能够正常运作,但是该做的都已经做了。令人担心的天气也会变得晴朗,所以接下来只要相信自己一直以来的开发和运用是正确的,等待它的归来。

回收小行星探测器隼鸟2号回收舱。(摄于澳大利亚南部,2020年12月6日拍摄并公开)

从隼鸟2号升空,从开发到运行,我一直都有参与。虽然在小行星“龙宫”上着陆比预想中要困难,但隼鸟2号成功收集了样本。为了能够回收密封舱,顺利地将样本送到日本,我想留意每一个细节,努力达成目标。我将亲自乘坐直升飞机去回收现场。回收后,将用直升飞机把回收舱运送到位于南澳州北部乌美拉镇上事前准备好的实验室,取出样品容器中的气体调查其是否来源于“龙宫”。之后,迅速运回日本放入JAXA相模原校区的储藏设备中,到样本放入无尘储藏室为止,这一连串的工作将持续进行。

由于“龙宫”是(最常见的)C型小行星,人们期待着能在此找到解开生命之谜的一把钥匙。不管含有什么物质,都是世界上无人见过的“宝藏”。希望我们的探测器能够为人类带来宝贵的知识财富,让我们进一步了解太阳系的起源与进化以及生命诞生之谜。

在神奈川県相模原市的宇宙科学研究所(ISAS),隼鸟2号的TCM-5(为了脱离地球圈的轨道修正)确认成功后高兴的项目成员们。ISAS供图(2020年12月5日摄)。